Une percée dans le mystère de la raison pour laquelle les femmes contractent autant de maladies auto-immunes

Une illustration d'un placenta
ILBUSCA / GETTY

Il y a environ 65 millions d’années, peu de temps après l’époque des dinosaures, une nouvelle critique est apparue sur la scène de l’évolution. Les chercheurs l’ont décrit, cet animal “trotteur”, était probablement de petite taille, mangeait des insectes et avait une queue en fourrure. Selon les interprétations artistiques, il ressemblait à un rat particulièrement agressif de la ville de New York. Et il y avait un placenta, un organe qui pénètre profondément dans le corps maternel afin de nourrir le fœtus pendant la grossesse.

La chose semblable à un rongeur deviendrait l’ancêtre commun des mammifères placentaires du monde, avec des descendants comprenant des baleines, des chauves-souris, des chiens et des humains, parmi beaucoup d’autres espèces. Et aujourd’hui, le placenta pourrait être la clé de l’un des mystères les plus durables de la médecine humaine: pourquoi les femmes souffrent-elles de taux de maladies auto-immunes beaucoup plus élevés que les hommes?

Les maladies auto-immunes retournent le système immunitaire des personnes contre leur corps. Aux États-Unis seulement, les femmes représentent 80% de tous les cas de maladie auto-immune. Les femmes sont 16 fois plus susceptibles que les hommes de développer le syndrome de Sjogren, dans lequel le système immunitaire s’attaque aux glandes qui produisent les larmes et la salive, et neuf fois plus susceptibles de souffrir de la thyroïdite de Hashimoto, dans laquelle il vise la thyroïde. Sjogren a contraint Venus Williams à quitter l’US Open en 2011. La chanteuse Selena Gomez a subi une greffe du rein après avoir souffert de complications du lupus, huit fois plus fréquentes chez les femmes que chez les hommes.

Certains scientifiques pensent maintenant que le placenta lui-même pourrait être la raison pour laquelle les femmes sont touchées de manière disproportionnée. Dans un article publié la semaine dernière dans la revue  Trends in Genetics , Melissa Wilson, biologiste de l’évolution, et ses collègues de l’Arizona State University, ont présenté une explication appelée “hypothèse de compensation de grossesse”. Elle suggère que le système immunitaire des femmes est actif. dans une lutte acharnée avec les placentas, même lorsque les organes ne sont pas réellement présents.

Voici comment la théorie se déroule: les femmes – et tous les autres mammifères placentaires – ont évolué de telle sorte qu’elles seraient enceintes pendant de nombreuses années à l’âge adulte. Avant l’avènement du contrôle des naissances, c’était à peu près le destin du sexe féminin. Wilson m’a dit que dans les populations modernes de chasseurs-cueilleurs, les femmes ont chacune entre 8 et 12 enfants.

Bien que porter autant de bébés puisse sembler exténuant, le corps des femmes a évolué pour faire face à la situation. Lorsque le placenta grandit pendant la grossesse, l’organe envoie des signaux au système immunitaire de la mère pour qu’il modifie son activité de sorte que son corps n’éjecte ni le placenta ni le fœtus. Cela pourrait même signifier l’abaissement du système immunitaire, à certains égards ou pour certaines périodes. Refuser trop le système immunitaire risque cependant de laisser les femmes sensibles aux agents pathogènes, ce qui serait également néfaste pour le fœtus. Ainsi, Wilson et ses collègues pensent que le système immunitaire de la mère se développe autrement à l’âge adulte, de manière à rester vigilant face aux germes, même lorsque certaines de ses parties deviennent dormantes pendant la grossesse.

Les choses se compliquent cependant lorsque ces grossesses ne se produisent pas. Les femmes aujourd’hui ont généralement beaucoup moins d’enfants – moins de deux en moyenne aux États-Unis, selon le CDC. Wilson explique que sans une réaction plus ou moins constante de la part du placenta pendant la grossesse (réaction que le système immunitaire des femmes a évolué pour anticiper), le système immunitaire peut devenir trop agressif et trop intensif. Il commence à rechercher des éléments à attaquer qui ne sont pas dangereux, ce qui explique la manière dont les maladies auto-immunes se sont installées.

Pendant des millions d’années, moins les 100 dernières années, «le système immunitaire s’attendait à être exposé à un placenta», explique Wilson. Imaginez si vous tirez sur quelque chose de lourd, puis la corde se brise. «Si soudainement, vous n’avez plus cette lourde chose, vous allez quitter la Lune», dit-elle.

Ce n’est certainement pas la première théorie sur laquelle les femmes souffrent davantage de maladies auto-immunes que les hommes. On doit faire avec une protéine appelée BAFF; une autre est liée au fait que les femmes ont deux chromosomes X au lieu d’un. Selon Wilson, l’hypothèse de compensation de grossesse synthétise plusieurs des théories précédentes et fournit l’explication de l’évolution qui les sous-tend. «Ils allaient bien», dit-elle. “Mais tout le monde regardait sous son propre lampadaire et nous attendions simplement que ce soit la journée.”

Wilson dit que jusqu’à présent, personne ne l’a attaquée pour s’être trompée, malgré l’audace apparente de cette théorie. Plusieurs experts à qui j’ai parlé, même ceux qui ont des théories concurrentes sur la différence de sexe dans les maladies auto-immunes, affirment que la théorie de Wilson pourrait correspondre à ce que nous savons déjà. «Je dirais qu’aucune théorie n’explique toutes les [maladies auto-immunes]», déclare Nikolaos Patsopoulos, professeur adjoint de neurologie à l’hôpital Brigham and Women’s. “Ce n’est pas le  Seigneur des Anneaux .” Pourtant, dit-il, “cette théorie regroupe beaucoup de choses que nous savons qui sont vraies et que nous essayons encore de comprendre.”

Johann E. Gudjonsson, professeur d’immunologie moléculaire de la peau à l’Université du Michigan, a découvert que les femmes avaient plus d’interrupteur moléculaire appelé VGLL3 dans la peau que les hommes, et que tout ce VGLL3 pouvait être à l’origine d’une réponse immunitaire accrue chez les femmes. . Dans ce cas, alors, la VGLL3 peut – être  comment  les rampes du corps le système immunitaire, mais l’hypothèse la grossesse de compensation pourrait être  la raison pour laquelle  il le fait.

De même, Hal Scofield, professeur de pathologie et de médecine à l’Université d’Oklahoma, explique qu’il semble exister de nombreux gènes impliqués dans la réponse immunitaire du chromosome X et que les femmes possèdent deux chromosomes X alors que les hommes n’en ont qu’un. ont plus de ces gènes immunitaires. La théorie du placenta élaborée par l’équipe de Wilson pourrait en être la raison. Parce que les femmes doivent avoir un système immunitaire fort contre le placenta, elles ont évolué pour produire davantage de gènes impliqués dans la réponse immunitaire. «Je ne pense pas qu’il soit impossible de penser qu’une grossesse placentaire doit avoir influencé le système immunitaire évolutif», m’a confié Scofield.

Ce document n’a pas impressionné toutes les personnes que j’ai atteintes. David Hafler, professeur de neurologie à la Yale School of Medicine, m’a dit: «Les idées ne coûtent pas cher. Ce sont des données difficiles à obtenir. »En d’autres termes, bien sûr, l’hypothèse de compensation de grossesse est une idée intéressante, mais elle doit encore être testée.

Wilson dit qu’il y a des occasions de faire exactement cela. Les scientifiques pourraient essayer de déterminer si le nombre de grossesses d’une femme est un facteur prédictif de son risque de maladie auto-immune. Si la théorie de Wilson est valable, les femmes qui ont plus de grossesses devraient avoir un risque plus faible. Les scientifiques pourraient également étudier les différences entre les mammifères sauvages et les animaux de zoo, qui contrôlent parfois les naissances, pour déterminer s’ils présentent des différences dans leur fonction auto-immune.

Certaines personnes pourraient penser que les conclusions de Wilson signifient que les femmes devraient simplement être enceintes tout le temps, mais c’est loin d’être le cas ici. Après tout, la grossesse comporte également des risques majeurs pour la santé, et toutes les femmes ne veulent pas avoir 12 enfants. Et les conclusions de Wilson suggèrent que le système immunitaire extrêmement fort des femmes pourrait les protéger dans certains cas. Les femmes sont moins susceptibles que les hommes de contracter certains types de cancers non reproductifs, par exemple.

Wilson dit que l’espoir est d’apprendre par la suite ce qu’il est dans le système immunitaire qui essaie de répondre au placenta, et de cibler  cette chose  avec des vaccins ou des traitements. Davantage de recherche pourrait signifier des améliorations majeures dans le traitement des maladies auto-immunes chez les femmes. «Je n’ai jamais été aussi enthousiasmé par une idée que par le passé», m’a confié Wilson. «C’est la première fois que je vois mon travail avoir un impact direct sur la santé humaine au cours des 10 prochaines années.»

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