Un gran avance en el misterio de por qué las mujeres tienen tantas enfermedades autoinmunes

Una ilustración de una placenta.
ILBUSCA / GETTY

Hace unos 65 millones de años, poco después de la época de los dinosaurios, una nueva criatura apareció en la escena evolutiva. Este “animal que corretea”, como lo describieron los investigadores, probablemente era pequeño, comía insectos y tenía una cola peluda. Se veía, según las representaciones artísticas, como una rata de Nueva York especialmente agresiva. Y tenía una placenta, un órgano que crece profundamente en el cuerpo materno para alimentar al feto durante el embarazo.

Lo roedor se convertiría en el ancestro común de los mamíferos placentarios del mundo, con descendientes que incluyen ballenas, murciélagos, perros y humanos, entre muchas otras especies. Y hoy, la placenta podría ser la clave de uno de los misterios más duraderos de la medicina humana: ¿por qué las mujeres sufren tasas de enfermedades autoinmunes mucho más altas que los hombres?

Las enfermedades autoinmunes vuelven a los sistemas inmunológicos de las personas contra sus cuerpos. Solo en los Estados Unidos, las mujeres representan el 80 por ciento de todos los casos de enfermedades autoinmunes. Las mujeres tienen 16 veces más probabilidades que los hombres de contraer el síndrome de Sjogren, en el cual el sistema inmunológico persigue a las glándulas que producen lágrimas y saliva, y nueve veces más probabilidades de tener tiroiditis de Hashimoto, en la que se fija en la tiroides. Venus Williams forzó a Sjogren a abandonar el Abierto de Estados Unidos en 2011. La cantante Selena Gómez se sometió a un trasplante de riñón después de sufrir complicaciones de lupus, que es ocho veces más común en mujeres que en hombres.

Algunos científicos ahora piensan que la placenta en sí misma podría ser la razón por la cual las mujeres se ven afectadas de manera tan desproporcionada. En un artículo publicado la semana pasada en la revista  Trends in Genetics , Melissa Wilson, una bióloga evolutiva, junto con sus colegas de la Arizona State University, expusieron una explicación llamada “hipótesis de compensación del embarazo”. Sugiere que los sistemas inmunitarios de las mujeres están comprometidos en una feroz batalla con placentas, incluso cuando los órganos no están realmente presentes.

Así es como sigue la teoría: las mujeres, y todos los demás mamíferos placentarios, evolucionaron de tal manera que estarían embarazadas durante muchos de sus años adultos. Antes de la llegada del control de la natalidad, ese era el destino del sexo femenino. Wilson me dijo que en las poblaciones modernas de cazadores-recolectores, las mujeres suelen tener entre ocho y 12 hijos cada una.

Aunque tener tantos bebés puede sonar agotador, los cuerpos de las mujeres evolucionaron para hacer frente. Cuando la placenta crece durante el embarazo, el órgano envía señales al sistema inmunitario de la madre para cambiar su actividad, de modo que el cuerpo de la madre no expulse la placenta y el feto. Esto podría incluso significar reducir el sistema inmunológico de alguna manera o durante algunos períodos de tiempo. Sin embargo, al disminuir demasiado el sistema inmunológico, se corre el riesgo de dejar a las mujeres sensibles a los agentes patógenos, lo que también sería perjudicial para el feto. Así que, en cambio, el sistema inmunológico de la madre se incrementa de otra manera a lo largo de la edad adulta, piensan Wilson y sus colegas, a fin de permanecer vigilantes contra los gérmenes, incluso cuando algunas de sus partes se vuelven latentes durante los embarazos.

Sin embargo, las cosas se complican cuando esos embarazos en realidad no ocurren. Las mujeres de hoy tienden a tener muchos menos hijos, menos de dos en promedio en los Estados Unidos, según los CDC. Wilson razona que sin un rechazo más o menos constante de las placentas durante los embarazos, el rechazo que los sistemas inmunitarios de las mujeres han desarrollado para anticipar, el sistema inmunitario puede volverse demasiado agresivo, demasiado acelerado. Comienza a buscar cosas para atacar que no son peligrosas, que es como se desarrollan las enfermedades autoinmunes.

Durante millones de años, menos los últimos 100, “el sistema inmunológico esperaba estar expuesto a una placenta”, dice Wilson. Imagínate si estás tirando de algo pesado, y luego la cuerda se rompe. “Si de repente ya no tienes esa cosa pesada”, dice, “vas a salir de la luna”.

Esta no es ciertamente la primera teoría de por qué las mujeres sufren más enfermedades autoinmunes que los hombres. Uno tiene que ver con una proteína llamada BAFF; otra tiene que ver con el hecho de que las mujeres tienen dos cromosomas X en lugar de uno. Como Wilson lo ve, la hipótesis de la compensación del embarazo sintetiza muchas de las teorías anteriores en una sola y proporciona la explicación evolutiva detrás de ellas. “Estaban bien”, dice ella. “Pero todos miraban bajo su propia luz de la calle, y simplemente esperamos que fuera de día”.

Wilson dice que hasta ahora, nadie se ha presentado para atacarla por estar equivocada, a pesar de la aparente audacia de esta teoría. Varios expertos con los que hablé, incluso aquellos que tienen teorías que compiten por la diferencia de sexo en las enfermedades autoinmunes, dicen que la teoría de Wilson podría encajar con lo que ya sabemos. “Yo diría que no hay una teoría que explique todas las [enfermedades autoinmunes]”, dice Nikolaos Patsopoulos, profesor asistente de neurología en el Brigham and Women’s Hospital. “Este no es El  Señor de los Anillos “. Sin embargo, dice, “esta teoría reúne muchas cosas que sabemos que son ciertas y otras que todavía estamos tratando de entender”.

Johann E. Gudjonsson, profesor de inmunología molecular de la piel en la Universidad de Michigan, encontró que las mujeres tienen más de un interruptor molecular llamado VGLL3 en la piel que los hombres, y que todo este VGLL3 podría ser lo que causa una mayor respuesta inmunitaria en las mujeres. . En este caso, entonces, el VGLL3 podría ser la  forma en que  el cuerpo acelera el sistema inmunológico, pero la hipótesis de la compensación del embarazo podría ser la  razón por la  que lo hace.

De manera similar, Hal Scofield, profesor de patología y medicina en la Universidad de Oklahoma, dice que parece que hay muchos genes involucrados en la respuesta inmune en el cromosoma X, y que las mujeres tienen dos cromosomas X mientras que los hombres solo tienen uno. Tienen más de esos genes inmunes. La teoría placentaria que el equipo de Wilson ideó podría ser la razón por la que esto sucede. Debido a que las mujeres tienen que tener un sistema inmunológico fuerte que se oponga a la placenta, evolucionaron para producir más genes involucrados en la respuesta inmunitaria. “No creo que haya ninguna manera de pensar que el embarazo placentario haya influido en el sistema inmunitario evolutivo”, me dijo Scofield.

No todos los que llegué quedaron impresionados por el papel. David Hafler, profesor de neurología en la Escuela de Medicina de Yale, me dijo: “Las ideas son baratas. Es un dato que es difícil de obtener ”. En otras palabras, claro, la hipótesis de la compensación del embarazo es una idea interesante, pero todavía tiene que ser probada.

Wilson dice que hay oportunidades para hacer precisamente eso. Los científicos podrían tratar de determinar si la cantidad de embarazos que tiene una mujer predice su riesgo de enfermedad autoinmune. Si la teoría de Wilson se sostiene, las mujeres que tienen más embarazos deberían tener un riesgo menor. O los científicos podrían estudiar las diferencias entre los mamíferos en la naturaleza y los animales del zoológico, que a veces están en control de la natalidad, para determinar si tienen diferencias en su función autoinmune.

Algunas personas podrían considerar que los hallazgos de Wilson significan que las mujeres deberían estar simplemente embarazadas todo el tiempo, pero eso está lejos de ser lo que hay que sacar aquí. El embarazo, después de todo, también conlleva grandes riesgos para la salud, y no todas las mujeres quieren tener 12 hijos. Y los hallazgos de Wilson sugieren que los sistemas inmunológicos extra fuertes de las mujeres podrían protegerlos en algunos casos. Las mujeres tienen menos probabilidades que los hombres de contraer ciertos tipos de cánceres no reproductivos, por ejemplo.

Wilson dice que la esperanza es, finalmente, aprender qué es en el sistema inmunológico que está tratando de responder a la placenta, y atacar  esa cosa  con vacunas o tratamientos. Una mayor investigación podría significar mejoras importantes en la forma en que se tratan las enfermedades autoinmunes de las mujeres. “Nunca me ha entusiasmado más una idea que esto”, me dijo Wilson. “Esta es la primera vez que veo que mi trabajo tiene un impacto directo en los próximos 10 años en la salud humana”

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