Ein Durchbruch im Rätsel, warum Frauen so viele Autoimmunkrankheiten bekommen

Eine Abbildung einer Plazenta
ILBUSCA / GETTY

Vor ungefähr 65 Millionen Jahren, kurz nach der Zeit der Dinosaurier, tauchte ein neues Wesen in der Evolutionsszene auf. Dieses “wilde Tier”, wie es von Forschern beschrieben wurde, war wahrscheinlich klein, aß Käfer und hatte einen pelzigen Schwanz. Künstlerischen Darstellungen zufolge sah es aus wie eine besonders aggressive New Yorker Ratte. Und es hatte eine Plazenta, ein Organ, das tief in den mütterlichen Körper hineinwächst, um den Fötus während der Schwangerschaft zu nähren.

Das nagetierähnliche Ding würde der gemeinsame Vorfahr der weltweit plazentaren Säugetiere werden, zu deren Nachkommen unter anderem Wale, Fledermäuse, Hunde und Menschen zählen. Und heute könnte die Plazenta der Schlüssel zu einem der beständigsten Geheimnisse der Humanmedizin sein: Warum leiden Frauen an einer viel höheren Rate von Autoimmunerkrankungen als Männer?

Autoimmunerkrankungen richten das Immunsystem des Menschen gegen seinen Körper. Alleine in den USA machen Frauen 80 Prozent aller Fälle von Autoimmunerkrankungen aus. Frauen erkranken 16-mal häufiger als Männer am Sjögren-Syndrom, bei dem das Immunsystem nach den Drüsen sucht, die Tränen und Speichel produzieren, und 9-mal häufiger an Hashimoto-Thyreoiditis, bei der es die Schilddrüse im Visier hat. Sjögrens zwang Venus Williams, die US Open 2011 zu verlassen. Die Sängerin Selena Gomez wurde nach Komplikationen mit Lupus einer Nierentransplantation unterzogen, die bei Frauen achtmal häufiger ist als bei Männern.

Einige Wissenschaftler glauben jetzt, dass die Plazenta selbst der Grund sein könnte, warum Frauen so unverhältnismäßig betroffen sind. Melissa Wilson, eine Evolutionsbiologin, und ihre Kollegen von der Arizona State University haben in einem in der vergangenen Woche in der Zeitschrift  Trends in Genetics veröffentlichten Artikel eine Erklärung mit dem Titel „Schwangerschaftsausgleichshypothese“ vorgelegt. Sie legt nahe, dass das Immunsystem von Frauen in Mitleidenschaft gezogen wird in einem heftigen Tauziehen mit Plazenten, auch wenn die Organe nicht wirklich vorhanden sind.

Die Theorie lautet wie folgt: Frauen – und alle anderen plazentaren Säugetiere – entwickelten sich so, dass sie für viele ihrer erwachsenen Jahre schwanger waren. Vor dem Aufkommen der Geburtenkontrolle war das so ziemlich das Schicksal des weiblichen Geschlechts. In der modernen Jäger-Sammler-Bevölkerung haben Frauen normalerweise acht bis zwölf Kinder, sagte Wilson.

So viele Babys gebären, das klingt vielleicht anstrengend, aber der Körper von Frauen hat sich entwickelt, um damit fertig zu werden. Wenn die Plazenta während der Schwangerschaft wächst, sendet das Organ Signale an das Immunsystem der Mutter, um seine Aktivität zu ändern, sodass der Körper der Mutter die Plazenta und den Fötus nicht auswirft. Dies kann sogar bedeuten, dass das Immunsystem in gewisser Weise oder für einen gewissen Zeitraum geschwächt wird. Wenn Sie das Immunsystem jedoch zu sehr senken, besteht die Gefahr, dass Frauen für Krankheitserreger empfindlich werden, was auch für den Fötus schädlich wäre. Wilson und ihre Kollegen sind der Meinung, dass das Immunsystem der Mutter im Laufe des Erwachsenenalters auf andere Weise ansteigt, um auch dann wachsam gegenüber Keimen zu bleiben, wenn einige seiner Teile während der Schwangerschaft ruhen.

Kompliziert wird es jedoch, wenn diese Schwangerschaften nicht tatsächlich auftreten. Frauen haben heutzutage weitaus weniger Kinder – laut CDC im Durchschnitt weniger als zwei in den Vereinigten Staaten. Wilson begründet, dass das Immunsystem ohne einen mehr oder weniger konstanten Rückstoß von Plazenta während der Schwangerschaft – der Rückstoß, den das Immunsystem von Frauen vorausgesehen hat – zu aggressiv werden und zu anstrengend werden kann. Es beginnt nach Dingen zu suchen, die nicht gefährlich sind, und so entstehen Autoimmunkrankheiten.

Seit Millionen von Jahren, abzüglich der letzten 100, “hatte das Immunsystem damit gerechnet, einer Plazenta ausgesetzt zu sein”, sagt Wilson. Stellen Sie sich vor, Sie ziehen an etwas Schwerem und dann reißt das Seil. “Wenn Sie plötzlich nicht mehr das schwere Ding haben”, sagt sie, “werden Sie vom Mond verschwinden.”

Dies ist sicherlich nicht die erste Theorie, warum Frauen an mehr Autoimmunerkrankungen leiden als Männer. Man hat mit einem Protein namens BAFF zu tun; eine andere hat damit zu tun, dass Frauen zwei X-Chromosomen anstelle von einem haben. So wie Wilson es sieht, fasst die Schwangerschaftsausgleichshypothese viele der vorhergehenden Theorien zu einer zusammen und liefert die evolutionäre Erklärung dafür. “Es ging ihnen gut”, sagt sie. “Aber jeder schaute unter seiner eigenen Straßenlaterne und wir warteten nur darauf, dass es Tag wird.”

Wilson sagt, dass bis jetzt niemand vorgetragen hat, um sie dafür anzugreifen, falsch zu liegen, trotz der scheinbaren Kühnheit dieser Theorie. Einige Experten, mit denen ich gesprochen habe – sogar diejenigen, die konkurrierende Theorien für den Geschlechtsunterschied bei Autoimmunerkrankungen haben -, sagen, dass Wilsons Theorie möglicherweise zu dem passt, was wir bereits wissen. “Ich würde sagen, es gibt keine Theorie, die alle [Autoimmunerkrankungen] erklärt”, sagt Nikolaos Patsopoulos, Assistenzprofessor für Neurologie am Brigham and Women’s Hospital. “Dies ist nicht der  Herr der Ringe .” Dennoch sagt er: “Diese Theorie fasst eine Menge Dinge zusammen, von denen wir wissen, dass sie wahr sind, und einige, die wir immer noch zu verstehen versuchen.”

Johann E. Gudjonsson, Professor für molekulare Hautimmunologie an der Universität von Michigan, stellte fest, dass Frauen einen stärkeren molekularen Schalter namens VGLL3 in ihrer Haut haben als Männer, und dass all dies möglicherweise eine erhöhte Immunantwort bei Frauen verursacht . In diesem Fall könnte der VGLL3 sein,  wie  der Körper das Immunsystem aufbaut, aber die Schwangerschaftsausgleichshypothese könnte der  Grund  dafür sein.

In ähnlicher Weise sagt Hal Scofield, Professor für Pathologie und Medizin an der Universität von Oklahoma, dass anscheinend viele Gene an der Immunantwort auf das X-Chromosom beteiligt sind und dass Frauen zwei X-Chromosomen haben, während Männer nur eine, Frauen haben mehr von diesen Immungenen. Die von Wilsons Team entwickelte Plazenta-Theorie könnte der Grund dafür sein. Weil Frauen ein starkes Immunsystem haben müssen, das sich gegen die Plazenta wendet, haben sie sich weiterentwickelt, um mehr Gene zu produzieren, die an der Immunantwort beteiligt sind. “Ich glaube nicht, dass eine Plazentaschwangerschaft das evolutionäre Immunsystem beeinflusst haben muss”, sagte mir Scofield.

Nicht jeder, den ich erreichte, war von der Zeitung beeindruckt. David Hafler, Professor für Neurologie an der Yale School of Medicine, sagte mir: „Ideen sind billig. Es sind Daten, die schwer zu bekommen sind. “Mit anderen Worten, die Schwangerschaftsausgleichshypothese ist sicher eine interessante Idee, aber sie muss noch getestet werden.

Wilson sagt, dass es Möglichkeiten gibt, genau das zu tun. Wissenschaftler könnten versuchen festzustellen, ob die Anzahl der Schwangerschaften einer Frau das Risiko einer Autoimmunerkrankung vorhersagt. Wenn Wilsons Theorie zutrifft, sollten Frauen, die mehr Schwangerschaften haben, ein geringeres Risiko haben. Oder Wissenschaftler könnten die Unterschiede zwischen Säugetieren in freier Wildbahn und Zootieren, die manchmal einer Empfängnisverhütung unterliegen, untersuchen, um festzustellen, ob sie Unterschiede in ihrer Autoimmunfunktion aufweisen.

Einige Leute mögen Wilsons Erkenntnisse so verstehen, dass Frauen einfach die ganze Zeit schwanger sein sollten, aber das ist weit davon entfernt, hier etwas mitzunehmen. Schließlich birgt die Schwangerschaft auch große Gesundheitsrisiken, und nicht alle Frauen möchten 12 Kinder haben. Und Wilsons Ergebnisse legen nahe, dass das extra starke Immunsystem von Frauen sie in einigen Fällen schützen könnte. Frauen bekommen zum Beispiel seltener als Männer bestimmte Arten von nicht-reproduktiven Krebserkrankungen.

Wilson sagt , dass die Hoffnung, schließlich ist zu lernen , was es im Immunsystem, die auf die Plazenta zu reagieren versucht, und zum Ziel  , dass die Sache  mit Impfstoffen oder Behandlungen. Mehr Forschung könnte bedeutende Verbesserungen bei der Behandlung von Autoimmunerkrankungen bei Frauen bedeuten. “Ich war noch nie aufgeregter über eine Idee als über diese”, sagte mir Wilson. “Dies ist das erste Mal, dass ich sehe, dass meine Arbeit in den nächsten 10 Jahren einen direkten Einfluss auf die menschliche Gesundheit hat.”

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